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Quilo de Ciencia

El quilo, con “q” es el líquido formado en el duodeno (intestino delgado) por bilis, jugo pancreático y lípidos emulsionados resultado de la digestión de los alimentos ingeridos. En el podcast Quilo de Ciencia, realizado por el profesor Jorge Laborda, intentamos “digerir” para el oyente los kilos de ciencia que se generan cada semana y que se publican en las revistas especializadas de mayor impacto científico. Los temas son, por consiguiente variados, pero esperamos que siempre resulten interesantes, amenos, y, en todo caso, nunca indigestos.

Ministerio de Ciencia e Innovación

Fundación Española para la Ciencia y la Tecnología

Universidad de Castilla - La Mancha

A los monos machos les gustan los camiones

A los monos les gustan los camiones . Quilo de Ciencia podcast

Cuando mi hijo tenía tres años, lo llevamos su madre y yo a una escuela infantil de cooperación parental en los Estados Unidos, donde vivíamos entonces. En este tipo de escuelas, los padres de los alumnos colaboraban con las profesoras uno o dos días cada mes en el cuidado y educación de los niños. La mañana estaba organizada en varias etapas con diferentes actividades.

Una mañana observé cómo una niña de tres años, al comenzar la actividad de juego libre, se enfundó un vestido de novia de juguete y con él se quedó el resto de la mañana. Con él puesto se quedó, de hecho, hasta que su madre vino a recogerla y, tras una larga conversación, la convenció de que debía quitárselo para ir a casa.

Cuando salí hacia mi casa con mi hijo, no pude evitar pensar que si éste hubiera hecho lo mismo que esa niña, lo habría llevado de inmediato a la consulta del psiquiatra infantil de guardia más cercano, y creo que lo mismo hubieran hecho los padres, y también las madres, de otros niños. Estaba claro que la igualdad entre los sexos todavía tenía un largo camino por recorrer, incluso en los Estados Unidos, un país supuestamente con una gran mayor tradición democrática y de desarrollo de derechos personales.

Y es que la explicación más popular y más extendida mantiene que las preferencias de los sexos por determinados juegos y juguetes se deben a la diferente socialización que reciben niños y niñas. Estos aprenden muy pronto, en casa y fuera de ella, cuál debe ser su papel en la sociedad y, en consecuencia, eligen juguetes y juegos que refuerzan ese papel. Por esa razón las niñas juegan a papás y a mamás y los niños a ser promotores de la construcción, al menos en España. Y por esa razón, los niños prefieren un camión de bomberos y las niñas, una muñeca.

Niños, niñas, juguetes e hipótesis

Sin embargo, como ya he insistido en más de una y en más de dos ocasiones, para averiguar si una determinada explicación es correcta no es suficiente con que nos complazca, o nos parezca racional y, en este caso, también “políticamente correcta”. Hay que estudiarla de la manera más científica y, por tanto, objetiva posible. Afortunadamente, las diferencias entre los sexos en la preferencia hacia determinados juguetes y juegos no han pasado desapercibidas a algunos científicos de varios centros de investigación de Atlanta, en los EEUU, que han decidido estudiarlas. Veamos qué conclusiones podemos extraer de los resultados de sus estudios.

Para comenzar, hay que explicar que, en ciencia, los estudios deben confirmar que una determinada observación es cierta. En este caso, lo es. Es decir, se ha confirmado científicamente que niños y niñas de corta edad prefieren juguetes diferentes. No se trata solo de una opinión, es un hecho.
Una vez bien establecido el hecho, se formulan entonces hipótesis, es decir, explicaciones previas para el hecho en cuestión. Una de estas hipótesis es, en efecto, que los niños y las niñas muestran diferentes preferencias por los juguetes debido a su diferente socialización. Sin embargo, ésta no es la única hipótesis posible, es decir, no es la única explicación posible. Podría suceder, por ejemplo, que las diferentes preferencias por los juguetes y juegos reflejen una diferente tendencia biológica hacia una mayor o menor actividad física, y que por esa razón los niños prefieren juguetes que fomentan esa actividad y las niñas, juguetes más “tranquilos”.

Esta última hipótesis biológica cuenta a su favor con el caso de las niñas que sufren el síndrome de la hiperplasia adrenal. Este síndrome es el resultado de un defecto genético que causa una anormalmente elevada secreción de hormonas masculinas por parte de la glándula adrenal durante la gestación. Estas niñas “masculinizadas”  prefieren jugar con juguetes más “masculinos” que las niñas normales, a pesar de ser educadas y socializadas como niñas.

Juguetes tan monos

Ante estos hechos, los investigadores decidieron estudiar si las diferentes preferencias por los juguetes no se revelarían también en otros animales, en particular en otros primates. Para ello, investigaron las preferencias que mostraban monos macacos rhesus jóvenes (de 1 a 4 años de edad) por juguetes típicamente masculinos o típicamente femeninos, de acuerdo a su sexo. La idea era comprobar si estas diferencias existían también en este caso, ya que si lo hacían sería muy difícil concluir que la razón de las mismas era la distinta socialización que recibían macaquillos y macaquillas en su infancia, y habría que concluir que las diferencias biológicas entre los sexos eran la base de sus preferencias.

Los investigadores ofrecieron pues juguetes masculinos y femeninos a esos macacos machos o hembras y midieron el tiempo que cada animal jugaba con ellos. Los resultados indican que los macacos machos prefieren jugar con juguetes con ruedas, coches o camiones, aunque las hembras de esta especie no muestran preferencias marcadas y les da igual un camión que un muñeco de peluche.

¿Qué podemos concluir de estos estudios? Y bien, aunque los macacos no son humanos, es sorprendente que los jóvenes machos prefieran juguetes similares a los que prefieren también los niños. Los autores del estudio, publicado en la revista Hormones and Behavior (Hormonas y Conducta) especulan con la idea de que no son los juguetes los que son en realidad preferidos, sino la actividad física que posibilitan. Es decir, los machos prefieren juegos más activos y esto les hace inclinarse por juguetes más “movidos”.

Por supuesto, estos estudios no descartan el hecho de que la diferente socialización recibida por niños y niñas afecte también a sus preferencias por los juguetes. De hecho, indican una interesante posibilidad, y es que las preferencias de origen biológico pueden ser, además, reforzadas por la socialización recibida.

En todo caso, parece que desde la infancia hombres y mujeres somos diferentes en nuestras preferencias y estos estudios revelan en parte la naturaleza biológica y evolutiva de estas diferencias. Ahora bien, con esta información podemos hacer dos cosas: podemos utilizarla para justificar, e incluso aumentar, las desigualdades entre los sexos o, al contrario, utilizarla para comprender mejor y disminuir dichas desigualdades, influyendo sobre la educación y socialización de niños y niñas. ¿Qué crees que debemos hacer? Es sin duda algo sobre lo que pensar estas fiestas navideñas cuando regalemos juguetes a nuestros hijos, sobrinos o nietos.

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