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Zoo de fósiles

La mayor parte de los seres vivos que han poblado la Tierra han desaparecido para siempre. Quincenalmente, Germán Fernández Sánchez les ofrece en Zoo de Fósiles la posibilidad de conocer la vida de algunas de las más extraordinarias criaturas que vivieron en el pasado y que han llegado hasta nosotros a través de sus fósiles.

Los pelagornítidos, grandes pelícanos con dientes

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Los pelagornítidos constituyen una familia extinta de grandes aves marinas que dominaron los océanos del mundo desde el Paleoceno Superior, hace poco menos de 60 millones de años, hasta principios del Pleistoceno, hace 2,5 millones de años. Sus restos fósiles se han encontrado en Europa, África, Japón, Norteamérica, Sudamérica, Nueva Zelanda y la Antártida. La característica distintiva más notable de los pelagornítidos es la presencia de dientes en los bordes del pico. No se trata de verdaderos dientes, como los que tenía Archaeopteryx, sino de prolongaciones de los huesos de la mandíbula.

Las especies más antiguas y más pequeñas de pelagornítidos eran tan grandes como los albatros actuales, y las mayores eran gigantescas, con envergaduras de hasta seis metros, sólo superadas por Argentavis, el ave rapaz sudamericana del Mioceno.

Los huesos de los pelagornítidos eran muy finos y ligeros, rellenos de sacos aéreos gracias a los cuales alcanzaron su enorme tamaño sin incrementar demasiado su peso. Por esta razón, sus fósiles se suelen encontrar aplastados o incluso triturados, así que su reconstrucción resulta difícil. Tampoco son fáciles de establecer las relaciones de parentesco entre los pelagornítidos y las diferentes familias de aves actuales. En un principio se les clasificó como un grupo intemedio entre los pelícanos y los albatros, pero hoy se sabe que están más relacionados con los primeros, y su semejanza con los segundos es un fenómeno de convergencia evolutiva debido a su análogo modo de vida. Aunque otros análisis parecen indicar un parentesco más estrecho con los patos.


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