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El Neutrino

El neutrino es una partícula esquiva, en apariencia insignificante, pero necesaria para explicar el mundo. Ni la radiactividad, ni el big bang, ni el Modelo Estandar de la física de partículas serían posibles sin él. Con El neutrino, un blog nacido en febrero de 2009, el físico y escritor Germán Fernández pretende acercar al lector, y ahora al oyente, al mundo de la ciencia a partir de cualquier pretexto, desde un paseo por el campo o una escena de una película, hasta una noticia o el aniversario de un investigador hace tiempo olvidado.

Manuel de Abreu y el regreso de la tuberculosis

Abreu y la tuberculosis - El Neutrino podcast - CienciaEs.com

Cuando yo era pequeño y estudiaba la EGB, allá por los últimos años del franquismo, todos los niños pasábamos una vez al año por un centro médico en el que, entre otras cosas, nos hacían una radiografía del tórax. Yo no sabía para qué servía aquello, que hoy nos parece una barbaridad, hasta que me he topado con la biografía del médico brasileño Manuel de Abreu.

Manuel Dias de Abreu nació en São Paulo el 4 de enero de 1894. Se doctoró en Medicina en la Universidad Federal de Río de Janeiro en 1914. Viajó a Francia, donde perfeccionó las técnicas para fotografiar muestras de cirugía patológica. En 1916 comenzó a trabajar en el hospital del Hôtel-Dieu de París, de cuyo laboratorio de radiología llegó a ser director. Allí descubrió el inmenso potencial de la fluoroscopia (radiografía en tiempo real) para el diagnóstico de afecciones pulmonares. Desarrolló el primer método de medida de densidades de tejidos biológicos con rayos X, que aplicó al diagnóstico de la tuberculosis. Su estudio, titulado “El radiodiagnóstico en la tuberculosis pleuro-pulmonar” le abrió las puertas de la Academia de Medicina de París.

En 1922, Abreu regresó a Brasil como jefe del departamento de rayos X en el Servicio Federal de Salud Pública en Río de Janeiro, para la profilaxis de la tuberculosis, que en aquella época era epidémica en la región. Sus primeras investigaciones no dieron los resultados esperados debido a la mala calidad de las imágenes fluoroscópicas. Pero las técnicas se fueron perfeccionando, y en 1935 pudo desarrollar, en el Hospital Alemán de Río, un método rápido y barato para realizar pequeñas radiografías pulmonares en una película fotográfica de 50 ó 100 milímetros. Este sistema, llamado abreugrafía en Brasil y más tarde fotorradioscopia en España, se usó durante décadas, con excelentes resultados, para la detección precoz de la tuberculosis. Gracias a la fotoradioscopia, se redujo la mortalidad provocada por esa enfermedad. Tal fue su éxito, que en 1957 se creó en Brasil la Sociedad Brasileña de Abreugrafía.

Abreu también participó en el desarrollo de la radiogeometría, método de diagnóstico basado en la medida del área de diversas estructuras anatómicas internas, y desarrolló técnicas de tomografía de rayos X del tórax. Fue miembro de numerosas organizaciones médicas de todo el mundo y recibió varios premios científicos, así como la Legión de Honor francesa. Publicó varios libros de medicina, y además dos obras poéticas: Substancias y Poemas sin realidad, este último ilustrado por él mismo.

Manuel de Abreu murió en Río de Janeiro el 30 de enero de 1962.

La tuberculosis es una enfermedad infecciosa provocada por una bacteria, el bacilo de Koch (Mycobacterium tuberculosis), que se transmite por el aire, mediante las toses y estornudos de los enfermos. Su prevalencia disminuyó enormemente en Europa entre los siglos XIX y XX, por la mejora en las condiciones de vida, por las campañas de vacunación infantil y, sobre todo, por el desarrollo de los antibióticos. Gracias a esta disminución, y con el mayor reconocimiento de la peligrosidad de la exposición a los rayos X, la fotoradioscopia obligatoria de la población se abandonó en muchos países en la década de 1970, y la Organización Mundial de la Salud recomendó su eliminación total en 1999. Hoy en día sólo se usa en algunos países y en grupos de población específicos, como reclusos, ancianos e inmigrantes procedentes de países con alta incidencia de tuberculosis.

Sin embargo, la tuberculosis sigue siendo un importante problema de salud pública en el Tercer Mundo. Se calcula que un tercio de la población mundial está infectada, y de ellos entre un 5 y un 10 % desarrollarán la enfermedad, que sin tratamiento es mortal en la mitad de los casos. Cada año, ocho millones de personas enferman de tuberculosis, y dos millones mueren de esta enfermedad.
Para el siglo XXI, la Organización Mundial de la Salud se había propuesto la erradicación de la tuberculosis, ya que se dispone de un tratamiento eficaz y relativamente barato. Pero, lejos de erradicarse, desde finales de 1990 se está observando un resurgimiento de la enfermedad en los países desarrollados debido al aumento de los flujos migratorios. Entre 1996 y 2004, la proporción de casos de tuberculosis en la Comunidad de Madrid en personas nacidas fuera de España pasó del 5 al 35 %. Algunos vienen infectados de sus países de origen, pero muchos otros enferman aquí, debido a las condiciones de hacinamiento, explotación y malnutrición en las que se ven obligados a vivir. La tuberculosis ha sido siempre una enfermedad ligada a la pobreza y a la marginación.

Para evitar que la tuberculosis se convierta de nuevo en un problema de salud pública en España, los expertos recomiendan el diagnóstico precoz y el tratamiento de los casos hasta conseguir su curación, y la mejora de las condiciones socioeconómicas de la población inmigrante, de manera que el diagnóstico, el tratamiento y el estudio y control de sus contactos alcance los mismos estándares de calidad que los de la población autóctona.

El tratamiento de la tuberculosis es largo; precisa la administración de una combinación de antibióticos durante un periodo que suele superar los seis meses. Durante todo ese tiempo, es necesario que los servicios sanitarios realicen un seguimiento continuado de los pacientes para evitar la interrupción prematura del tratamiento, que podría favorecer la aparición de cepas resistentes a los antibióticos. Este seguimiento, ya de por sí difícil cuando atañe a inmigrantes en situación irregular, es prácticamente imposible si se les retira la tarjeta sanitaria y se los criminaliza. Y si no se realiza ese seguimiento, la tuberculosis se puede convertir en un tremendo problema de salud pública en nuestro país. Porque el único modo de mantener la tuberculosis bajo control es integrar a los inmigrantes y ofrecerles unas condiciones de vida y unos servicios sanitarios decentes. La tuberculosis no entiende de nacionalidades, y puede infectar por igual a extranjeros y a españoles. A ver si por ahorrarnos cuatro perras, porque son cuatro perras, nos vamos a buscar un disgusto, y va a ser peor el remedio que la enfermedad. O al revés en este caso. Dios no lo quiera.

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