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Hablando con Científicos

El conocimiento científico crece gracias a la labor de miles de personas que se esfuerzan, hasta el agotamiento, por encontrar respuestas a los enigmas que plantea la Naturaleza. En cada programa un científico conversa con Ángel Rodríguez Lozano y abre para nosotros las puertas de un campo del conocimiento.

Atapuerca. La evolución del lenguaje.

Ignacio Martínez

Hablamos con Ignacio Martínez Mendizábal.

Cada capa de tierra es una página de la Historia, una página callada que va guardando los secretos del pasado durante miles o millones de años. Las gentes, los animales o las plantas que vivieron, los acontecimientos o catástrofes que sucedieron mientras se formaban los sedimentos, dejaron sus huellas para que mucho tiempo después los paleontólogos sepan leer el mensaje. Objetos, herramientas, huesos, restos de plantas, todo, incluso los pequeñísimos granos de polen ayudan a recomponer el pasado.

Cuando los paleontólogos levantan una capa de tierra en un yacimiento, lo hacen con sumo cuidado porque saben que al excavar esa página de la Historia queda destruida para siempre. Por esa razón, en la Sierra de Atapuerca, al norte de España, cada año sólo se arranca una capa de unos pocos centímetros en cada yacimiento. Cualquier objeto, por insignificante que sea o por irrelevante que parezca, es recuperado, medido, fotografiado, cartografiado y catalogado cuidadosamente para su posterior estudio. Todos esos datos sirven después para crear en un ordenador una imagen virtual de la capa destruida .

Un mes de trabajo, unos pocos centímetros excavados y todo un año para estudiar los hallazgos, así se avanza. Lo normal en cualquier yacimiento paleontológico es que no existan restos humanos, en la mayoría de los casos no aparece nada que merezca un titular, pero los yacimientos de la Sierra de Atapuerca son excepcionales. Allí hay restos fósiles, muchos fósiles, más que en ningún otro lugar del mundo. Cada cueva, cada yacimiento, cada centímetro de tierra excavada es un precioso regalo del pasado para que podamos escribir la Historia..

En el yacimiento de La Sima de los Huesos se han encontrado huesos fósiles de más de una treintena de individuos que vivieron hace más de 300.000 años.

El yacimiento de La Gran Dolina contiene los restos de una nueva especie, nueva por desconocida, que demuestran que allí vivían europeos hace más de 800.000 años. Algunos de los huesos contienen señales que parecen muestras de canibalismo ¿serán esos fósiles los restos de un banquete caníbal?.

En el yacimiento de La Sima del Elefante se ha encontrado una mandíbula de 1.200.000 años de antigüedad.

La Trinchera Galería fue una trampa natural para muchos animales y allí acudían los homínidos para localizar a las pobres presas atrapadas en ella.

En el yacimiento El Portalón de Cueva Mayor está escrita la historia más reciente. Sus sedimentos de 9 metros de profundidad contienen las huellas de los romanos, de los hombres de la edad de bronce y es probable que contenga los restos del choque de dos seres humanos distintos: nuestros antepasados directos, los cromañones y los neandertales. Un encuentro fatídico que llevó a estos últimos a la extinción.

Nuestro invitado de hoy, Ignacio Martínez Mendizábal, es profesor titular de Paleontología de la Universidad de Alcalá. Investigador y Coordinador del Área de Evolución Humana del Centro UCM-ISCIII de Evolución y Comportamiento Humanos. Ha trabajado en Atapuerca desde 1984 poniendo un especial interés en la investigación del origen del lenguaje y la audición en la evolución humana.

El lenguaje no fosiliza, ni lo hacen los órganos involucrados en el habla pero existen evidencias fósiles que pueden aportar luz sobre la cuestión principal: ¿Tenían los homínidos de Atapuerca un aparato fonador capaz de emitir sonidos como nosotros o se parecía más al del chimpancé?. Escuchen ustedes la historia contada por Ignacio Martínez en una entrevista realizada por Ángel Rodríguez Lozano.

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