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Seis patas tiene la vida

Los insectos están en todos los sitios, desde los polos hasta el ecuador, desde el nivel del mar hasta las más elevadas cumbres. Llevan en la Tierra más de 400 millones de años y son tan abundantes y tan diversos que nadie sabe a ciencia cierta cuántas especies pueden existir. Adentrarse en este fascinante mundo de animales de seis patas requiere la ayuda de un buen guía: Don José Rafael Esteban Durán, entomólogo.
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Matemáticas de seis patas.

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Cuando somos pequeños y comenzamos a estudiar matemáticas, lo primero que llama nuestra atención es que esa asignatura está sembrada de cosas extrañas. Inicialmente los números nos ayudan a contar pero pronto descubrimos que se pueden sumar, restar, multiplicar, dividir… que no son más que formas de agrupar números para obtener más números. Es engorroso de aprender pero encontramos su utilidad al comprar chucherías y controlar que nos dan el cambio correcto, incluso nos sirven para descubrir que la mayoría de las cosas que deseamos están fuera del alcance de nuestro bolsillo.

LOS NÚMEROS PRIMOS

Cuando ya nos hemos convertido en hábiles controladores de las relaciones numéricas, incluso para hacer trampas, descubrimos que nuestra pequeña odisea no ha hecho más que empezar. Los números no son todos iguales, no, existen números de primera y segunda categoría. A los primeros pertenecen aquellos que existen por sí mismos y no se pueden obtener como producto de otros dos números naturales (salvando el uno y el mismo número, naturalmente). Por eso, por ser los primeros, los llamamos “números primos”. El 2, el 3 o el 17, por ejemplo, pertenecen a esa categoría especial. En cambio, el cuatro o el seis, no; el cuatro se puede obtener multiplicando 2 por 2; y el 6, 2 por 3.

Lo más extraordinario de los números primos es que hay infinitos y, para desesperación de muchos grandes matemáticos a lo largo de la historia, no existe ninguna fórmula que permita obtenerlos todos. Están distribuidos sin orden ni concierto. ¿Qué importancia puede tener que haya números primos o no? Por supuesto, los profesores de matemáticas son muy hábiles poniendo problemas que marcan la diferencia, pero… ¿tiene eso importancia en la Naturaleza? ¿Hay algo que los distinga más allá del mundo de intercambios inventado por los humanos?
En algunos casos concretos, la Naturaleza sí parece tener preferencias por ciertos números primos. El 2 es el más común; tenemos dos ojos, dos oídos o dos lóbulos cerebrales…, pero también juega con números no primos, tenemos cuatro extremidades, 20 dedos y 32 dientes, todos múltiplos de 2.

LA CIGARRA MATEMÁTICA

¿Y qué tienen que ver los números primos con los insectos? Aparentemente nada, de hecho, el rasgo más distintivo de ellos es que tienen siempre seis patas (y el seis no es primo), sin embargo, existen especies que sí parecen dar importancia a ciertos números primos. He aquí un ejemplo muy interesante: La cigarra de la familia Magicicada septendecim.

Esta cigarra, de origen americano, llama la atención por muchas cosas. Tiene unos saltones ojos rojos, como la sangre, que contrastan de una manera muy especial con un torso negro azabache. Su canto también es particularmente llamativo, como pueden escuchar en el podcast de hoy. Y cuenta con uno de los ciclos vitales más largos de todos los insectos que conocemos: 17 años. Pero 17 no sólo son muchos años para la vida de un insecto, 17 es, además, un número primo ¿casualidad? Podría ser, pero las casualidades que se repiten son sospechosas. Por un lado, existen otras dos especies de magicicadas que tiene el mismo periodo vital y, por otro, hay tres especies más, entre ellas la Magicicada tredecim, que tienen un ciclo vital de 13 años, otro número primo. Demasiadas casualidades. Veamos cómo es la vida de Magicicada septendecim antes de volver a las disquisiciones matemáticas.

Las hembras adultas suelen depositar sus huevos en las ramas de los árboles y arbustos leñosos; hacen una incisión en la corteza con un apéndice en forma de sierra que tienen al final del abdomen y depositan en su interior entre 24 y 28 huevos. Esta operación la repiten varias veces hasta completar una puesta que puede llega hasta los 600 huevos. Entre seis y siete semanas después, emergen de los huevos unas ninfas blancas, parecidas a hormigas, que abandonan la rama que les dio cobijo y caen al suelo. Inmediatamente se introducen bajo tierra hasta profundidades que van desde los 5 centímetros hasta los 60, en busca de las raíces de las plantas que durante los próximos 17 años les proporcionarán con su savia el jugo que les sirve de alimento.

El crecimiento de la ninfa de Magicicada septendecim es un proceso muy lento y no exento de cambios, hasta cinco etapas distintas han detectado los entomólogos. El bosque, mientras tanto, no da muestras de contener semejante tesoro de vida en el subsuelo, año tras año, los árboles siguen sus ciclos vitales hasta que, al cumplirse los 17, desde las entrañas de la tierra comienza a emerger un ejército de cigarras que cambiarán el paisaje con su ruido atronador.

LA EXPLOSIÓN DE CIGARRAS

El año 17 de su vida, la ninfa comienza a excavar una galería desde las profundidades hasta la superficie. Cuando emergen al exterior, buscan un tronco de árbol o cualquier otra planta a la que pueda encaramarse. Allí, la ninfa queda inmóvil y se produce una fantástica transformación: la parte superior se abre y emerge el adulto, blanco, con los ojos rojos. El color blanco dura poco, al entrar en contacto con el aire, el exoesqueleto de la cigarra se va oscureciendo hasta vestirse de un negro azabache.

Impresiona la extraordinaria sincronía entre las miles de Magicicadas que emergen. Algunos años, prácticamente la totalidad de la población de un bosque surge en una sola noche, o a lo sumo en dos o tres, una precisión de pocas horas, después de 17 años de espera. A partir de ese momento la vida de las cigarras se acelera. Inmediatamente, los machos empiezan a “cantar” y un sonido atronador emerge del bosque. Las hembras se aparean, hacen la puesta y mueren. Apenas cuatro semanas después de emerger, todos los adultos han desaparecido. Al bosque vuelven otros 17 años de silencio para las Magicicadas.

¿Qué interés puede tener un ciclo tan largo y, además, un número primo de años? Les invitamos a escuchar una hipótesis muy interesante en nuestro podcast.

OTROS INVITADOS

El programa que les ofrecemos hoy tiene otros invitados. Don José Rafael Esteban Durán habla de algunos insectos que se han ganado merecida fama por los problemas que causan a la especie humana. Habla del insecto transmisor de la enfermedad de Chagas, el Triatoma dispar, de especies invasoras como el Phoracantha semipunctata o el picudo rojo de las palmeras. Les invito a escuchar el presente capítulo de “Seis Patas Tiene la Vida”

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