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Quilo de Ciencia

El quilo, con “q” es el líquido formado en el duodeno (intestino delgado) por bilis, jugo pancreático y lípidos emulsionados resultado de la digestión de los alimentos ingeridos. En el podcast Quilo de Ciencia, realizado por el profesor Jorge Laborda, intentamos “digerir” para el oyente los kilos de ciencia que se generan cada semana y que se publican en las revistas especializadas de mayor impacto científico. Los temas son, por consiguiente variados, pero esperamos que siempre resulten interesantes, amenos, y, en todo caso, nunca indigestos.

Dinosaurios y la talla de la evolución

Talla y evolución de los dinosaurios. Podcast Quilo de Ciencia - Cienciaes.com

Aunque la cantidad de evidencias científicas a favor de la evolución de las especies es aplastante, y no existen dudas, basadas en la razón y en la ciencia, de que la evolución es un hecho científico demostrado, la comunidad científica todavía debate la forma o formas en las que la evolución se ha desarrollado a lo largo de la historia de la vida. Como sabemos, existen millones de especies, la mayoría de las cuales poseen características comunes que las incluyen en un grupo determinado: insectos, aves, mamíferos… Cada uno de estos grupos proviene de un ancestro común con el que las diversas especies que de él derivan aún comparten el mismo tipo de planificación corporal: cuatro extremidades, dos patas y alas, seis patas, etc.

Sin embargo, la forma en que las distintas especies emanaron de su ancestro común y ocuparon los distintos nichos ecológicos de la Tierra aún sigue siendo objeto de controversia científica. La razón es que existen varias posibilidades para explicar la biodiversidad que hoy podemos observar. Podría haber sucedido que las distintas especies evolucionaran paulatinamente a partir de su ancestro y ocuparan, poco a poco, los diferentes nichos disponibles. También podría haber sucedido una “explosión” evolutiva inicial que generara numerosas especies, las cuales ocuparían rápidamente los nichos ecológicos disponibles, tras lo que la evolución procedería de manera más lenta. ¿Cómo podemos saber qué es lo que realmente sucedió?

Los biólogos conocen que una de las características que diferencia a las distintas especies dentro de un grupo, característica que resulta, además, fundamental para poder ocupar los diferentes nichos ecológicos que ofrecen distintos recursos para su supervivencia, es la talla corporal. Por esta razón, la manera en que evolucione esta en las diferentes especies derivadas de un ancestro común constituirá un indicador fiable de la forma en que se produjo la evolución dentro de un determinado grupo de animales.

Razones de peso.

Para intentar averiguar qué ha sucedido, sería necesario, por tanto, analizar la evolución de la talla y peso de diversos animales pertenecientes a un mismo grupo durante millones de años a lo largo de su evolución. En otras palabras: haría falta conocer, dentro de un mismo grupo animal (mamíferos, aves, etc.) a medida que este evoluciona, el peso de diversas especies de animales que ahora están extintas. Claro está, debido a esta desafortunada situación no podemos dedicarnos a pesar a los animales con una báscula en el zoológico.

Afortunadamente, el conocimiento paleontológico actual permite calcular el peso de distintas especies extinguidas estimando, a partir de sus fragmentos, la talla de alguno de sus huesos fosilizados. Un grupo de investigadores de varios países deciden determinar de este modo la talla de cientos de especies de dinosaurios desde su aparición, hace más de 200 millones de años, hasta su extinción… y más allá. De esta manera, intentan averiguar si la evolución de las distintas especies de estos animales ocurrió a la misma o a diferente velocidad en las diferentes épocas de la misma. Recordemos que los dinosaurios reinaron sobre la Tierra por más de 170 millones de años, una cantidad de tiempo difícilmente imaginable si debemos pasarla viendo telediarios. Además, las aves, derivadas de dinosaurios que escaparon a la gran extinción del periodo Cretácico, causada por la colisión de un asteroide con la Tierra, son el grupo de animales de cuatro extremidades con mayor numero de especies en la actualidad, lo que indica una gran capacidad de evolución y adaptación. Los investigadores estudian, por ello, también la evolución de la talla de las aves, como decía, en realidad, dinosaurios de pequeño tamaño y con plumas que sobrevivieron a la extinción antes mencionada.

Inicios fulgurantes

Lo que los investigadores encuentran es bastante ilustrativo de cómo sucedió la evolución de dinosaurios y aves y, por extensión, probablemente también la de otros grupos de animales. Los primeros dinosaurios evolucionaron rápidamente a partir de un ancestro común y desarrollaron, como sabemos, especies de muy diversas tallas. Tras esta rápida evolución, la mayoría de los dinosaurios evolucionó mucho más lentamente, excepto, precisamente, el grupo de ellos que más tarde originaría a las aves, las cuales continuaron evolucionando con rapidez y produciendo una diversidad ecológica no vista en los otros grupos de dinosaurios.

Los autores de este estudio, que publican sus resultados en la revista PLOS biology, indican que un pequeño tamaño corporal parece ser clave para permitir una mayor generación de diversidad, la cual, en el caso de las aves, permitió su supervivencia. En este sentido, el trabajo revela que muchas especies de aves redujeron su tamaño corporal por debajo del kilogramo de peso, lo cual nunca sucedió con los otros grupos de dinosaurios. Esto pudo ser clave para la desaparición de estos. Tras la extinción de los dinosaurios, las aves siguieron evolucionando con rapidez, en algunos casos aumentando la talla, y ocupando los nuevos nichos ecológicos disponibles creados tras la colisión con el asteroide.

Así pues, parece que la capacidad para mantener una rápida evolución puede ser fundamental para generar una diversidad de especies suficiente, dentro de un grupo animal, como para poder escapar a extinciones masivas y seguir sobreviviendo allí donde otros grupos menos diversos no podrían. Una razón más para mantener la mayor biodiversidad posible en el planeta, si deseamos que la vida futura siga floreciendo en él.

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