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Quilo de Ciencia

El quilo, con “q” es el líquido formado en el duodeno (intestino delgado) por bilis, jugo pancreático y lípidos emulsionados resultado de la digestión de los alimentos ingeridos. En el podcast Quilo de Ciencia, realizado por el profesor Jorge Laborda, intentamos “digerir” para el oyente los kilos de ciencia que se generan cada semana y que se publican en las revistas especializadas de mayor impacto científico. Los temas son, por consiguiente variados, pero esperamos que siempre resulten interesantes, amenos, y, en todo caso, nunca indigestos.

Libertad Robótica.

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Esta semana vamos a abordar un tema que está de actualidad, y que también lo estaba hace veinte años e incluso hace cuarenta, como veremos. Se trata de la estimulación eléctrica del sistema nervioso para conseguir paliar determinadas condiciones, pero también como herramienta para controlar el comportamiento de algunos animales y quién sabe si también las ideas de las personas. Este tema, el del control de las ideas, es probablemente un asunto cada vez menos de ciencia-ficción y cada vez más cercano a la realidad. Sin embargo, lo curioso es que, en mi humilde opinión, no somos nosotros los que controlamos nuestras ideas, sino nuestras ideas las que nos controlan a nosotros. Tal vez por eso controlar las ideas es, en realidad, controlarlo todo en la sociedad.

Afortunadamente, al parecer estamos aún lejos de conseguir tecnologías no invasivas del control de las ideas diferentes de las que ya se usan todos los días, como los medios de comunicación y confusión, las redes sociales, y las conversaciones con los vecinos. No será mañana cuando, a pesar de lo que ya piensan algunos antivacunas, nos implantarán un chip en el cuello o en el fondo de la nariz, cerca del cerebro, para que amemos sin fisuras a un líder, o a un equipo de fútbol de camiseta monocolor. No obstante, a la luz de lo que se va consiguiendo, habrá que estar atentos las próximas diez o veinte décadas, no sea que eso se llegue a materializar.

En mayo de 2002 hablaba del asunto del control de la voluntad de los animales mediante la implantación de electrodos en determinadas partes de sus cerebros. Veamos lo que contaba en esa temprana era de la electroneurociencia o neurociencia electrónica, como yo la llamo, y qué avances significativos se han producido desde entonces.

Leer aquí el artículo

Estas eran las consideraciones que hacía hace dos décadas sobre el asunto de la manipulación del sistema nervioso mediante la implantación de electrodos y la administración de corrientes eléctricas en determinadas áreas cerebrales. El 7 de febrero de 2022 aparecía un importante artículo publicado en Nature Medicine que describe una nueva tecnología la cual, de una manera mucho más avanzada de lo conseguido hasta ahora, es capaz de restaurar la movilidad en pacientes que tienen dañada la médula espinal.

Este avance, que luego comentaremos con algo más de detalle, se nutre de la investigación desarrollada en las últimas tres décadas en las áreas de la neuroanatomía, neurofisiología, computación e inteligencia artificial. Todos estos avances, combinados de una manera realmente espectacular, han permitido el desarrollo de un nuevo dispositivo cuya implantación de forma personalizada en cada paciente permite que este recupere, al menos en parte, la pérdida de movilidad causada por un daño en su médula espinal.

Los sesenta y nueve autores que firman el artículo comienzan indicando que es conocido desde hace más de treinta años que la estimulación epidural de la médula espinal es capaz de restaurar la movilidad de las extremidades en personas que la han perdido por causa de un accidente que la ha dañado. Sin embargo, esta estimulación no es suficiente como para recuperar la capacidad de caminar. Los científicos consideran, por ello, la idea de que no solo deben estimularse las conexiones nerviosas que conectan la médula seccionada a las extremidades, sino también a los músculos del abdomen involucrados en la marcha.

Los investigadores y tecnólogos desarrollan un conjunto de electrodos que pueden implantarse sobre todas las conexiones nerviosas que los científicos creen que deben ser estimuladas. Además, desarrollan software basado en inteligencia artificial, de manera que el dispositivo encargado de generar los estímulos eléctricos lo haga con el patrón y frecuencia de estimulación lo más similar posible al natural y permita así sostener en el tiempo el movimiento periódico de las extremidades necesario para caminar. Los resultados obtenidos con esta nueva técnica son muy prometedores, y tres personas con la médula espinal seccionada han podido volver a vivir la experiencia de caminar, o incluso pedalear sobre una bicicleta especialmente diseñada para la ocasión.

Desde mi punto de vista, el avance realizado indica que la intervención tecnológica basada en manipulación eléctrica controlada por ordenador parece estar más avanzada que el tratamiento puramente biológico de la paraplejia, mediante, por ejemplo la manipulación de células madre que pudieran ser inducidas a convertirse en las neuronas capaces de reestablecer las conexiones nerviosas perdidas. No obstante, la investigación por esta avenida es también intensa y es de esperar que dé buenos frutos en un futuro no muy lejano.

Para terminar, me gustaría hacer algunas consideraciones, no científicas, sino puramente filosóficas. No cabe duda de que la manipulación del sistema nervioso con electrodos, o incluso mediante la aplicación sobre el cráneo de campos electromagnéticos intensos, puede afectar el comportamiento de los animales, y también al nuestro. Las cuestiones que este hecho plantea sobre la naturaleza de la libertad del ser humano siguen estando sobre la mesa. Por mi parte, espero que sigan estándolo por mucho tiempo. Y es que imaginemos solo lo que supondría para cualquier sociedad aceptar y vivir de acuerdo con la idea de que los seres humanos no somos libres y, por tanto, tampoco somos responsables de nuestros actos. Todo el ordenamiento social con el que la Humanidad ha progresado a lo largo de su historia desaparecería, y hoy no disponemos de nada mejor para sustituirlo. Así que viva la libertad, aunque no exista, y sobre todo que nunca muera la responsabilidad.

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