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Quilo de Ciencia

El quilo, con “q” es el líquido formado en el duodeno (intestino delgado) por bilis, jugo pancreático y lípidos emulsionados resultado de la digestión de los alimentos ingeridos. En el podcast Quilo de Ciencia, realizado por el profesor Jorge Laborda, intentamos “digerir” para el oyente los kilos de ciencia que se generan cada semana y que se publican en las revistas especializadas de mayor impacto científico. Los temas son, por consiguiente variados, pero esperamos que siempre resulten interesantes, amenos, y, en todo caso, nunca indigestos.

La domesticación del lobo.

Domesticación del lobo - Quilo de Ciencia podcast - Cienciaes.com

En esta ocasión, os ofrezco una nueva entrega de Quilo Vintage en la que trataba de la interesante cuestión de la domesticación del lobo para generar, a lo largo de milenios de evolución, al perro, el animal considerado como el mejor amigo de los humanos, aunque tal vez él no pueda decir siempre la frase reciproca de nosotros.

La cuestión del origen del perro tiene también importancia para comprender mejor nuestros propios orígenes como seres humanos, y ha sido objeto de intensa investigación. El advenimiento de tecnología de secuenciación genómica de nueva generación y la capacidad de secuenciar ADN extraído de huesos fosilizados ha permitido averiguar interesantes hechos sobre la evolución conjunta de humanos y perros. Vamos a visitar lo que contaba sobre este asunto hace cuatro lustros y luego visitaremos brevemente algunos hechos que se averiguaron desde entonces sobre el origen de, si no nuestros mejores amigos, sin duda sí de nuestros más leales compañeros.

Leer el artículo La domesticación del lobo

La investigación científica sobre el origen del perro ha sido muy intensa estas dos últimas décadas, a pesar de lo cual, la controversia sobre cuándo y cómo y cuántas veces sucedió su domesticación no ha sido resuelta, al contrario de lo que parecía creerse hace veinte años. Esto es lo que indican los autores de un artículo publicado en 2020 en la revista Science, y en el que los autores intentan arrojar luz sobre esta controversia. En ese trabajo, los autores analizan los genomas de 27 perros ancestrales. De acuerdo con los datos obtenidos, los autores concluyen que hace 11.000 años al menos cinco linajes independientes de perros, que podemos asimilar a razas primitivas de estos animales, ya se habían establecido a partir de un ancestro común, lo que confirma una rica historia genética de esos animales una vez comenzaron a acompañar al ser humano.

Los autores del estudio también indican que las poblaciones de perros, una vez aparecidas, reciben escaso aporte genético del lobo, pero las poblaciones de lobo sí reciben aporte genético del perro, lo que sugiere frecuentes cruces entre perros ferales y lobos. Esto podría explicarse gracias a que la adaptación del perro al entorno humano le proporcionó una clara ventaja en términos de alimento y de seguridad que pudo conducir a un incremento sustancial de la población de perros ancestrales, en comparación con la población de lobos. Algunos de estos perros, al ser abandonados, al morir sus amos, o por cualquier otra desaventura, al verse forzados a sobrevivir por su cuenta, acabaron volviendo a sus orígenes y fusionándose con las manadas de lobos de los alrededores, aportando a estos sus variantes génicas, generadas en compañía humana. Así pues, la propia evolución del lobo salvaje se vio afectada por la domesticación de algunos de sus congéneres. No obstante, la presión de selección ejercida por la naturaleza, en ausencia del ser humano, probablemente fue un factor que hiciera revertir esas variantes génicas a las variantes ancestrales, aunque este extremo no es conocido, y tal vez no pueda nunca conocerse.

La controversia del origen del perro sigue viva hoy. En un artículo publicado en la revista Nature en 2022, los autores analizan 72 genomas de lobos que abarcan los últimos 100.000 años de su evolución en Europa, Siberia y América del Norte, lo que les permite comparar su relación genética con los perros. Su análisis sugiere que los perros están más relacionados con los lobos antiguos de Eurasia del este que con la del oeste. Esto sugiere que los perros fueron domesticados en el este de Eurasia. Sin embargo, los perros de oriente próximo y África derivan su linaje de una población de lobos que vivieron en Europa del sur y del oeste. Esto indica que se produjeron al menos dos procesos de domesticación del lobo en perro. Sin embargo, ninguno de los genomas de lobo analizados parece ser el ancestro directo de esos dos linajes de perro, y las poblaciones precisas de lobo progenitoras siguen sin ser identificadas.

Los estudios realizados estos últimos años también confirman que el perro se ha adaptado a interpretar muy bien el lenguaje corporal del ser humano, aunque esta capacidad depende de la raza de perro de que se trate. Algunas razas de perro son también capaces de interpretar el lenguaje hablado de forma limitada, y comprenden el significado de ciertas palabras. Sin embargo, no conozco de estudios que analicen la capacidad del ser humano para comprender el lenguaje corporal del perro y sus necesidades. Al igual que diferentes perros poseen diferentes capacidades para interpretar el lenguaje humano, es posible que diferentes humanos cuenten también con diferentes capacidades para interpretar el lenguaje perruno. Tal vez esos humanos sean los más amantes de los perros, aunque es también posible que sean los que mejor puedan sacar provecho de sus facultades como sabuesos o cazadores. Es más, es incluso posible que aquellos grupos o clanes humanos con mayor capacidad de entender a los lobos, de atraerlos y tolerarlos, de ganarse su confianza y de comenzar su domesticación a perros adquirieran una ventaja sobre otros grupos humanos carentes de esta habilidad. Perro y humanos co-evolucionaron y hasta cierto punto se hicieron dependientes el uno del otro lo que mejoró sus probabilidades de sobrevivir durante la prehistoria. El nacimiento de la ganadería y de la necesidad de defenderla de los ataques de predadores pudo conferir una ventaja a las poblaciones humanas que contaran con lobos domesticados, ancestros de los modernos perros, capaces de defenderles contra esos ataques, incluidos los ataques de sus congéneres salvajes, los lobos.

Aunque lo anterior puede ser plausible, son, sin embargo, necesarios estudios adicionales para confirmarlo o refutarlo.

El origen de los primeros perros sigue envuelto en la noche de los tiempos. Es una importante cuestión que queda por resolver para poder responder con confianza a la importante pregunta de qué es lo que nos hizo, y nos sigue haciendo, humanos. No albergo duda alguna de que la ciencia acabará por elucidarla.

Referencia:

Bergström, A., Stanton, DWG, Taron, UH et al. La historia genómica del lobo gris revela una doble ascendencia de perros. Naturaleza 607 , 313–320 (2022). https://doi.org/10.1038/s41586-022-04824-9

Bergström et al, Origins and Genetic Legacy of Prehistoric Dogs. Science doi: 10.1126/science.aba9572

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