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El conocimiento científico crece gracias a la labor de miles de personas que se esfuerzan, hasta el agotamiento, por encontrar respuestas a los enigmas que plantea la Naturaleza. En cada programa un científico conversa con Ángel Rodríguez Lozano y abre para nosotros las puertas de un campo del conocimiento.

Herramientas de 2,4 millones de años en el Norte de África. Hablamos con Mohamed Sahnouni.

Herramientas 2,4 millones de años en el Norte de Africa. Hablando con científicos podcast - CienciaEs.com

La rama evolutiva que ha llegado hasta nosotros es muy difícil de identificar entre la maraña de especies que han convivido con nuestros antepasados directos. Nosotros somos los últimos representantes del género homo, pero en el pasado hubo muchas especies que formaron parte de él. El género homo está formado por criaturas que, por su forma de andar, el tamaño de su cerebro y sus habilidades para elaborar herramientas, identificaríamos como humanos. Además de nosotros, pertenecen a él los neandertales, el homo hábilis, el homo ergaster, el homo floresiensis, el homo erectus, etc. La lista es verdaderamente larga y todos ellos, menos uno, el homo sapiens, han desaparecido.

Los homininos, que así se conoce ahora a aquellas especies, han dejado sus huellas en forma de restos fósiles muy escasos y dispersos y herramientas de piedra en varios yacimientos. La mayor concentración de descubrimientos relacionados con el género homo se han producido en el Este del continente Africano, en lo que se conoce como el Valle del Rift, una enorme hendidura de casi 5000 kilómetros que cruza Etiopía, Kenia, Tanzania y Malawi. En varios lugares a lo largo de esa franja se han hallado herramientas de piedra, elaboradas y utilizadas por homininos, las más antiguas tienen 2,6 millones de años de antigüedad. Sin embargo, solamente se han logrado encontrar unos pocos huesos fósiles que, por su escasez y deterioro no permiten identificar a sus dueños con claridad. Estos descubrimientos hicieron pensar que el género homo tenía sus orígenes en el Este de África y desde ese lugar se dispersó por el resto del mundo.

No obstante, a medida que se van descubriendo nuevos yacimientos, la visión de nuestros orígenes se emborrona. Una prueba de ello es el resultado de las investigaciones llevadas a cabo en el Norte de Argelia, cerca de la costa Mediterránea, a más de 5000 kilómetros al noroeste del Valle del Rift. Allí, existen dos yacimientos en los que se han descubierto herramientas que, por su procedimiento tosco y poco elaborado, se califican como pertenecientes a la tecnología Olduvayense.

Uno de los yacimientos es Ain Hanech, donde se han encontrado herramientas en estratos de 1,8 millones de años de antigüedad. Y más recientemente, se han encontrado restos de herramienta lítica otro yacimiento, conocido como Ain Boucherit, que contiene dos capas de distintas épocas datadas en 1,9 y 2,4 millones de años, muy cerca en el tiempo de las más antiguas conocidas hasta el momento en el Este de África. Mohamed Sahnouni, nuestro invitado hoy en Hablando con Científicos, argelino de nacimiento, es el investigador del Centro Nacional de Investigación sobre la Evolución Humana en Burgos, España, que ha dirigido las investigaciones de Ain Hanech y Ain Boucherit , junto a un grupo internacional de científicos españoles, argelinos, franceses y australianos. Los resultados de las investigaciones han sido publicados en varios artículos científicos en revistas especializadas, entre ellas Science.

En la excavación del yacimiento de Ain Boucherit, se han encontrado herramientas de una elaboración semejante a la de los artefactos de Oldowan, asociadas con huesos fósiles de animales, algunos de los cuales contienen evidencias de haber sido manipulados para consumir su carne. Hay huesos que presentan líneas de corte producidas cuando una lasca de piedra, utilizada a modo de cuchillo, choca con el hueso en el proceso de descarnado. Otros restos óseos presentan evidencias de haber sido destrozados por percusión para acceder a la médula de su interior.

Mohamed Sahnouni comenta durante la entrevista las técnicas utilizadas para la datación de los yacimientos, realizados por expertos en este tipo de técnicas del CENIEH y de otros centros de investigación: el Paleomagnetismo, la Resonancia Paramagnética Electrónica (RPE) y la Biocronología que estudia el estado evolutivo de los grandes mamíferos encontrados durante la excavación. Estas técnicas certifican la antigüedad de los restos encontrados y plantean nuevas dudas sobre el lugar de origen del género homo.

Os invitamos a escuchar a Mohamed Sahnouni, Coordinador del programa de Arqueología en el Centro Nacional de Investigación sobre la Evolución Humana, Burgos, España y del Centre National de Recherches Préhistoriques, Anthropologiques et Historiques, de Algiers, Algelia.

Referencia:

Sahnouni et al. 1.9-million- and 2.4-million-year-old artifacts and stone tool–cutmarked bones from Ain Boucherit, Algeria Science 14 dic 2018:
vol. 362, Número 6420, págs. 1297-1301 DOI: 10.1126 / science.aau0008


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