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Vanguardia de la Ciencia

Vanguardia de la Ciencia es un programa de divulgación científica creado por Angel Rodríguez Lozano en 1995. En cada episodio contamos la ciencia con amenidad y rigor para mostrar los avances que se producen en distintas áreas del conocimiento en forma de reportajes, noticias, entrevistas y curiosidades científicas.

Cromosoma X despreciado. Microbios caseros. Información subliminal.

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Cromosoma X, a cara o cruz

Un equipo de científicos de la Universidad de Michigan ha descubierto algunas de las claves que permiten a las mujeres silenciar uno de sus cromosomas X.

Lo que diferencia a un hombre de una mujer, o un macho de una hembra cualquiera de la misma especie de mamífero, está grabado en sus genes, concretamente en dos cromosomas, conocidos como X e Y. Las hembras tienen un par de cromosomas X en sus células, uno procedente del padre y otro de la madre. Los machos en cambio, tienen un solo cromosoma X, que siempre viene de su madre, y un cromosoma Y que reciben del padre. Así nos lo enseñan en biología elemental: si usted es XX, es mujer; si es XY, es un hombre.

Ahora bien, en los mamíferos, los machos tienen los cromosomas X e Y funcionando a pleno rendimiento en sus células, pero las hembras no. La razón es muy simple, en cada cromosoma X hay más de 1000 genes y ellas, al tener dos, contienen doble carga genética. Ahora bien, como dos es demasiado, la naturaleza resuelve el problema desactivando uno de los cromosomas y dejando solamente uno en funcionamiento. Ahora bien ¿cómo escoge la naturaleza al cromosoma de una hembra de mamífero que debe gobernar? ¿Tiene algún tipo de preferencia? Lograr comprender cómo se produce esa desactivación podría abrir las puertas al diseño de tratamientos para muchas enfermedades que tienen su origen en estos cromosomas. Se lo contamos en este programa.

Las paredes hablan. Los microbios en el interior de las viviendas.

Compartimos nuestra existencia con muchos seres vivos y, entre ellos, los más abundantes son las bacterias. Las llevamos en el interior de nuestros cuerpos y en nuestra piel, en una cantidad que supera a la de nuestras células en una proporción de 10 a 1, pero esa no es nuestra única relación, también compartimos con ellas nuestras viviendas. En cada estancia de nuestra casa, sean las paredes de la habitación, el suelo de la sala o el techo de la cocina, existen comunidades de bacterias que están íntimamente relacionadas con nosotros, una relación que se remonta hasta los tiempos más remotos de nuestra existencia como especie.

Ahora, las viviendas varían mucho de un lugar a otro y, es de suponer, que las comunidades bacterianas también. Esto es lo que decidió averiguar un grupo de científicos de la Universidad de Puerto Rico y los resultados de sus investigaciones se han publicado recientemente en Science Advances. Hemos entrevistado a la autora principal del artículo, Jean F. Ruiz-Calderón, doctora en Biología e investigadora del Departamento de Biología de la Universidad de Puerto Rico, en San Juan, quien nos ha explicado con todo lujo de detalles el contenido del estudio. Los investigadores se desplazaron hasta cuatro lugares muy distintos de Perú y Brasil para analizar las comunidades microbianas en cuatro localizaciones muy distintas entre sí. Checherta, un poblado indígena situado plena jungla en la frontera de Perú y Ecuador habitado por una tribu de cazadores-recolectores; la aldea rural de Puerto Almendras, viviendas situadas en la ciudad de Iquitos, que tiene 400.000 habitantes y es la mayor población del mundo no accesible por carretera y casas de la ciudad brasileña de Manaus que, con una población de 1,8 millones de habitantes, es la más representativa de la arquitectura y modo de vida occidental.

Las viviendas de cada una de estas poblaciones siguen modelos arquitectónicos distintos que van desde los espacios abiertos de la selva, con viviendas sin paredes que separen las distintas estancias, hasta el aislamiento de cada estancia, con paredes y techos independientes, que suele ser en una casa moderna. El estudio, en el que han participado, biólogos, arquitectos e ingenieros, revela que las comunidades bacterianas van cambiando a medida que lo hace el aislamiento que proporcionan las viviendas, mientras que en la jungla, donde los habitantes viven en espacios abiertos, comparten sus vidas con especies de bacterias típicas en el ambiente exterior, a medida que las viviendas se van dividiendo en compartimentos aislados entre sí, las comunidades bacterianas se especializan y son fundamentalmente microbios asociados a los seres humanos, algo que puede potenciar la transmisión de agentes patógenos y disminuye la relación de los seres humanos con los microbios del ambiente con los que convivían nuestros ancestros.

Información subliminal. La realidad de un experimento en entredicho.

Aquel día de otoño de 1957, un grupo heterogéneo de personas se agolpaban a las puertas del cine de Fort Lee, en Nueve Jersey. El cartel anunciaba la película “Picnic”. Interpretada por William Holden y una deslumbrante Kim Novak. No era una gran película, pero su fotografía era magnífica para la época. Contaba la historia de un hombre aventurero y trotamundos que se enamora de la novia de su amigo.

La proyección comenzó y algunos de los asistentes disfrutaron de la película entre palomitas de maíz y bebidas de cola. La proyección habría sido una de las tantas a no ser por la presencia en la sala de un personaje llamado James Vicary. Vicary era investigador de mercados y había tenido una idea original. Junto al proyector de la película había puesto otro estroboscópico, es decir, un aparato que proyectaba una imagen durante apenas unas milésimas de segundo, cada cinco segundos de película. Las imágenes no tenían nada que ver con el espectáculo, eran una invitación a consumir los artículos de la sala: Una decía: “Beba Coca Cola”; y la otra sentenciaba: “¿Tiene hambre?… coma palomitas de maíz”

Ninguno de los espectadores se dio cuenta del montaje. Las imágenes aparecían en la pantalla por tan corto espacio de tiempo que sus cerebros eran incapaces de captarlas, al menos de una forma consciente. Pero Vicary apuntaba a otra forma de percepción, mucho más sutil: El inconsciente. Con esas imágenes pretendía influir, sin que los espectadores se dieran cuenta, en su voluntad. Después de la proyección, el investigador desveló el truco y aseguró a todo el que quisiera oírle que, durante la proyección las ventas de bebida habían subido un 18,1 por ciento y las de palomitas un 58 por ciento.

El propio Vicary dio un nombre a su experimento. Lo llamó: “Mensaje subliminal”. Lo cierto es que los efectos de la experiencia se volvieron en su contra. Los espectadores se sintieron estafados. Consideraban el montaje como una muestra imperdonable de manipulación psicológica. A pesar de todo, los resultados fueron tan sorprendentes que la corporación Psicológica Americana pidió a Vicary que repitiera la experiencia. Desgraciadamente para él, ni uno solo de los experimentos, controlados por escrupulosos investigadores, reprodujo el resultado. Al final, Vicary, tuvo que reconocer el truco: ¡Todo había sido una gran mentira!

REFERENCIAS.
Walls talk: Microbial biogeography of homes spanning urbanization. Jean F. Ruiz-Calderon et al. Science Advances 12 Feb 2016:Vol. 2, no. 2, e1501061 DOI: 10.1126/sciadv.1501061
Not-So-Silent Partners Help Xist Silence X Chromosome.


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