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El conocimiento científico crece gracias a la labor de miles de personas que se esfuerzan, hasta el agotamiento, por encontrar respuestas a los enigmas que plantea la Naturaleza. En cada programa un científico conversa con Ángel Rodríguez Lozano y abre para nosotros las puertas de un campo del conocimiento.

Posibles causas de la extinción de los dinosaurios. Tertulia de ciencia.

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Los dinosaurios vivieron en la Tierra durante más de 200 millones de años y desaparecieron hace 65 millones de años, excepto las aves, que según algunas hipótesis descienden de los dinosaurios. La causa concreta de su extinción, si es que existe una sola, no se ha podido determinar con exactitud. Hoy hablamos con un conjunto selecto de invitados de los distintos factores que pudieron influir en el fin dramático de los dinosaurios.

José Ignacio Canudo es Profesor de Paleontología de la Universidad de Zaragoza y responsable del Grupo de investigación Aragosaurus, durante los últimos diez años ha estudiado la paleobiodiversidad de los vertebrados continentales del Jurásico y el Cretácico y la extinción del límite Cretácico – Terciario en la Península Ibérica.

Antonio Claret Do Santos es astrofísico teórico e investigador del Instituto de Astrofísica de Andalucía del CSIC en Granada donde realiza investigaciones en modelos de evolución estelar, microlentes gravitacionales y exo-planetas. El afán investigador de Antonio Claret se extiende a otros campos del conocimiento como la paleontología, una muestra de ello es su libro Fenómenos astrofísicos y la extinción de los dinosaurios, que ponemos a disposición de ustedes de forma gratuita. Todo lo que en él se cuenta es interesante pero les invitamos a leer de manera especial el último capítulo titulado: “Impactos con cometas: el Sol como estrella doble y el
planeta X”.

Germán Fernández Sánchez, es físico de partículas y también un entusiasta de la paleontología. Es autor del podcast Zoo de Fósiles, una serie de programas de Cienciaes.com dedicado a “dar vida” a criaturas que poblaron la Tierra en el pasado y que han llegado a nosotros a través de sus fósiles.

Durante la tertulia se hace referencia a algunos acontecimientos e investigaciones que ha jugado un papel importante en la historia que nos ocupa.

Desde los años 60, las investigadores habían venido detectando en los estratos de muchos lugares del globo terrestre una delgada capa de tierra oscura a partir de la cual los fósiles disminuían bruscamente o desaparecían por completo. Aquella capa marca el final del periodo Cretácico y los comienzos de la era Terciaria, el límite K-T.

A finales de 1970, el premio Nobel de física Luis Álvarez y su hijo Walter decidieron medir el tiempo que había tardado esa capa de arcilla oscura en depositarse utilizando el Iridio, un metal muy raro en la corteza terrestre pero más abundante en los meteoritos. Cada día cae a la Tierra polvo interplanetario y meteoritos aportando una pequeña cantidad de iridio que se va acumulando en los sedimentos. Luis y Walter Álvarez midieron la cantidad de iridio acumulada en la capa K-T y descubrieron que había mucho más del esperado. Lanzaron la hipótesis de que el iridio en exceso pudo proceder de un objeto extraterrestre, un asteroide o un cometa de grandes dimensiones que chocó contra la Tierra hace 65 millones de años.

En 1991, se descubrió en la península de Yucatán, al sudeste de Méjico, un cráter con un diámetro comprendido entre 180 y 310 kilómetros cuya edad coincide con la asignada a la capa K-T, 65,5 millones de años.

Los estudios basados en los restos fósiles de unos seres unicelulares que viven en el fondo marino – foraminíferos bentónicos- han demostrado que, coincidiendo con la caída del meteorito, se produjo una gran extinción. Ahora bien, mientras que foraminíferos existen en inmensas cantidades en los sedimentos marinos, y por lo tanto son fáciles de estudiar, no se puede decir lo mismo de los fósiles terrestres, que son mucho más escasos y se encuentran en regiones donde el límite KT ha sido borrado por la erosión o, simplemente, no aflora a la superficie. Así pues, inevitablemente surgen un buen número de preguntas: ¿Podemos asegurar que aquel acontecimiento catastrófico, que produjo una gran extinción entre los foraminíferos bentónicos, acabó también con los dinosaurios? ¿Se han encontrado restos fósiles de dinosaurios en el límite KT? ¿Sobrevivieron a la catástrofe y se extinguieron más tarde? En épocas cercanas a la caída del meteorito se produjeron otros fenómenos que pusieron en jaque a muchas criaturas del planeta. En la región del Deccan, actualmente en la India, una sucesión enorme de grandes erupciones volcánicas que sembraron el ambiente de ceniza y lava. También tuvo lugar un brusco descenso del nivel de los océanos. ¿Produjeron estos fenómenos un cambio climático que debilitó a los dinosaurios antes de la caída del meteorito?

Éstas y otras cuestiones son protagonistas hoy en Hablando con Científicos, les invitamos a escucharnos.

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Zoo de Fósiles

PARA AMPLIAR INFORMACIÓN.

Grupo de investigación Aragosaurus

Dinosaurios, meteoritos, cambio climático y extinciones por Jose Ignacio Canudo

Extinción de los dinosaurios por Jose Ignacio Canudo

Libro: Fenómenos astrofísicos y la extinción de los dinosaurios por Antonio Claret


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